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La diarrhée : causes, symptômes et traitements

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La diarrhée est un symptôme courant, souvent lié à une infection gastro-intestinale issue de différentes bactéries, virus ou parasite. Elle se qualifie de deux manières : aigües ou chroniques, et peut provenir de différentes causes. Elle s'accompagne généralement d'autres symptômes tels que des nausées. La diarrhée se soigne grâce à des modifications alimentaires, par la prise de médicaments ou encore par la prise de compléments alimentaires. Lisez la suite pour en savoir plus sur cette maladie et sur sa prise en charge.

Table des matières

Qu’est-ce que la diarrhée ?

La diarrhée est caractérisée par des selles molles, liquides ou aqueuses. Elle s’accompagne souvent d’un besoin plus fréquent d’aller à la selle et peut entraîner une déshydratation due à une perte importante d’eau. La diarrhée peut être prise en charge par la modification de l’alimentation, par la prise de médicaments ou de compléments alimentaires. La diarrhée peut être aiguë ou chronique :
  • La diarrhée aiguë est courante et dure souvent 2 à 3 jours. Elle est généralement le résultat d’une infection virale ou bactérienne. La déshydratation secondaire à une diarrhée aiguë reste une des principales causes de mortalité chez le jeune enfant dans les pays industrialisés.
  • La diarrhée chronique est une diarrhée qui dure plus de 4 semaines. Les symptômes peuvent être continus ou transitoires. La diarrhée chronique peut être le signe d’une intolérance alimentaire ou d’une affection intestinale plus grave, comme le SII, la colite ulcéreuse ou la maladie de Crohn.

Pour en savoir plus sur le syndrome de l’intestin irritable, lisez notre article qui lui est dédié : Qu’est ce que le syndrome de l’intestin irritable ?

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Quels sont les symptômes ?

Selon la cause de votre diarrhée, vous pouvez ressentir d’autres signes et symptômes. Certains d’entre eux incluent :
  • Crampes et douleurs abdominales,
  • Ballonnements,
  • Nausée,
  • Sang ou mucus dans les selles,
  • Fièvre,
  • Déshydratation : si elle n’est pas traitée, elle peut avoir de graves conséquences. Les enfants et les bébés sont particulièrement vulnérables à la déshydratation.
Les signes de déshydratation chez les adultes comprennent :
  • Fatigue,
  • Sécheresse de la bouche ou de la peau,
  • Soif excessive,
  • Peu ou pas de miction,
  • Étourdissements,
  • Urine de couleur foncée,
  • Perte de l’élasticité de la peau.
Les signes de déshydratation chez les nourrissons et les jeunes enfants comprennent :
  • Bouche et langue sèches,
  • Couche non mouillée pendant 3 heures ou plus,
  • Forte fièvre,
  • Pleurer sans larmes,
  • Somnolence,
  • Absence de réponse ou irritabilité,
  • Apparence enfoncée de l’abdomen, des yeux ou des joues.
Si vous pensez que la diarrhée vous déshydrate, vous ou votre enfant, vous devez contacter votre médecin dès que possible.

Quelles sont les causes ?

Les aliments que nous mangeons se décomposent lorsqu’ils traversent l’intestin grêle, de sorte que les nutriments et l’eau peuvent être absorbés par le corps. Les déchets restants passent dans le côlon (gros intestin), où plus d’eau est absorbée. La diarrhée survient lorsque ce processus est interrompu et que moins de liquide est absorbé par le corps. Cela se traduit par des selles molles ou aqueuses.

Les causes de la diarrhée aigües

La cause la plus fréquente de diarrhée aiguë est l’infection du tractus gastro-intestinal via les eaux contaminées ou l’alimentation. L’infection peut être causée par :
  • Une infection provenant d’aliments ou d’eau contaminés (cause la plus fréquente), issues de bactéries (dont Salmonella, Campylobacter et E.Coli…), de virus ou encore de protozoaires1 (dont Giardia et Cryptosporidium).
  • La prise de médicaments comme les antibiotiques, les anticancéreux2, les antiacides3 contenant du magnésium.
  • Une malabsorption causée par la maladie cœliaque4 ou une intolérance alimentaire telle que l’intolérance au lactose.
  • La chirurgie comme la chirurgie d’ablation de la vésicule biliaire.
  • D’autres troubles digestifs comme les maladies inflammatoires de l’intestin (y compris la maladie de Crohn et la colite ulcéreuse5), et le syndrome du côlon irritable.
La diarrhée : causes, symptômes et traitements

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Comment la diarrhée est-elle diagnostiquée ?

Le diagnostic est réalisé par un professionnel de santé. Il est basé sur un interrogatoire qui tiendra compte de vos antécédents médicaux pour déterminer la cause de votre diarrhée. Cet interrogatoire tiendra compte :
  • Du mode de progression de la diarrhée : un début rapidement progressif s’observe en cas d’origine infectieuse. Un début brutal évoque une cause ischémique, rare mais qui doit être reconnue précocement.
  • De la durée des symptômes.
  • De la fréquence de vos selles.
  • Des caractéristiques de vos selles (qu’elles soient aqueuses, grasses ou qu’elles contiennent du sang ou du mucus).
  • De l’existence de signes associés : vomissement, fièvre, céphalées, myalgies, déshydratation.
  • De la prise médicamenteuse dans les deux mois précédents, comme des antibiotiques.
  • Votre historique de voyages des 7 jours précédents la survenue de la diarrhée, d’hospitalisation récente.
  • De la présence de cas similaires dans l’entourage.
  • De la prise d’aliments douteux : crustacés, les œufs, le poulet rosé, les produits laitiers non pasteurisés, la viande bovine crue.
  • D’efforts physiques intenses.
  • De l’existence d’une maladie associée en particulier un déficit immunitaire (corticothérapie6, néoplasie7, sida, maladie intestinale inflammatoire chronique).
Conseils : utiliser un journal des symptômes ou un journal alimentaire pour suivre vos symptômes. Si vos symptômes persistent (>3jours), votre médecin peut effectuer des examens supplémentaires. Ce sont des examens cliniques, biologiques ou d’imageries pouvant inclure :
  • Un test sanguin pour détecter une anémie, une infection ou un déséquilibre des électrolytes8 pouvant suggérer une déshydratation.
  • Une hémoculture9 en cas de fièvre et de frissons.
  • La coproculture10 est l’examen clef des gastro-entérite aiguës bactériennes.
  • La recherche de toxines de Clostridium11 demandée dans un contexte d’hospitalisation en cours, d’hospitalisation durant les mois précédents ou au décours d’un traitement antibiotique prescrit dans les deux mois précédents.
  • Un examen des selles pour rechercher des bactéries, des parasites ou des globules blancs.
  • Un test pour les anticorps qui peuvent indiquer la maladie cœliaque
  • Une calprotectine fécale12.
  • Un test de malabsorption. Y compris les niveaux de vitamine B12, de calcium et de magnésium
  • Une évaluation endoscopique comme une sigmoïdoscopie13 ou une coloscopie 14 dans les cas de douleurs abdominales associées à des signes de gravité.

Quels sont les traitements ?

Les cas de diarrhée aiguë disparaissent souvent en quelques jours. Pour la diarrhée persistante ou chronique, votre médecin traitera toutes les causes sous-jacentes en plus des symptômes de la diarrhée. Les traitements peuvent être :
  • Des substituts liquidiens : le but est de remplacer les liquides et les électrolytes perdus pour éviter la déshydratation. Ces substituent peuvent être des bouillons et les soupes salés ou boisson riches en électrolytes. Le sodium, le potassium et l’ion chlorure contenus dans ces boissons permettent de remplacer les pertes de l’organisme au cours de la diarrhée et des vomissements tandis que les citrates permettent de corriger l’acidose métabolique qui peut se produire en cas de diarrhée et de déshydratation. Les enfants ou les personnes souffrant de diarrhée plus aiguë peuvent utiliser des sels de réhydratation orale (SRO), qui sont des solutions contenant de l’eau, du sucre et du sel.Dans les cas graves, des liquides intraveineux peuvent être nécessaires.
  • Les aliments : aucun groupe alimentaire particulier n’est recommandé pour la diarrhée. Votre médecin peut suggérer des féculents bouillis, tels que des pommes de terre et du riz ou des céréales telles que l’avoine. Les aliments gras doivent être évités car ils peuvent aggraver la diarrhée.
  • Des médicaments : Certains médicaments en vente libre peuvent être utilisés pour soulager les symptômes de la diarrhée. Ceux-ci inclus, Lopéramide (Imodium). Il agit en ralentissant le mouvement de vos intestins, ce qui permet à l’intestin d’absorber plus de liquides et de nutriments. Si votre diarrhée est causée par une infection, l’utilisation de lopéramide peut ralentir votre rétablissement en retardant l’élimination de l’infection.
  • Des antibiotiques : dans les cas de diarrhées causés par les infections bactériennes.
  • Des agents antiparasitaires : pour les infections parasitaires, des agents antiparasitaires spéciaux sont utilisés.
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Quels probiotiques pour la diarrhée ?

Les probiotiques contiennent des micro-organismes, dont la plupart sont des bactéries similaires aux bactéries bénéfiques qui se produisent naturellement dans l’intestin humain. Les probiotiques peuvent donc aider à maintenir ou à reconstituer les bactéries naturelles dans l’intestin. Certaines études montrent l’efficacité des probiotiques pour la diarrhée infectieuse aiguë, la diarrhée associée aux antibiotiques, et la diarrhée associée à Clostridium15. Cependant, l’absence de lignes directrices claires sur le moment d’utiliser les probiotiques peut être source de confusion. Les probiotiques sont sans danger pour les nourrissons, les enfants, les adultes et les patients plus âgés, mais la prudence est recommandée chez les populations immunologiquement vulnérables. Les bactéries probiotiques peuvent aider à maintenir ou à reconstituer les bactéries naturelles dans l’intestin. Quelques exemples de probiotiques sont :
  • Les bactéries lactiques16 pour raccourcir la durée de la diarrhée aiguë.
  • Les Lactobacillus17 et Saccharomyces boulardii 18notamment dans la prévention de la diarrhée associée aux antibiotiques.
  • Le yaourt est une autre source de probiotiques.

Comment éviter la « diarrhée du voyageur » ?

Elle est généralement causée par la consommation d’eau ou d’eau contaminés par des bactéries, des virus ou des parasites. Pour réduire vos risques lorsque vous voyagez à l’étranger, vous pouvez prendre les précautions suivantes :
  • Évitez de boire de l’eau du robinet, y compris lorsque vous vous brossez les dents, des glaçons et tout produit frais qui aurait pu être lavé à l’eau du robinet
  • Mangez des aliments chauds bien cuits. Évitez également les viandes et les produits laitiers crus ou insuffisamment cuits

Bibliographie, sources et études scientifiques

AVIS de l’Agence nationale de sécurité sanitaire de l’alimentation, de l’environnement et du travail ANSES[consulté le 11 janvier 2021] Pathophysiology of IBD associated diarrhea National library of medicine[consulté le 11 janvier 2021] Diarrhée aiguë National library of medicine[consulté le 11 janvier 2021] Guidelines for the prevention and treatment of travelers’ diarrhea: a graded expert panel report National library of medicine[consulté le 11 janvier 2021] Revue systématique avec méta-analyse: Saccharomyces boulardii dans la prévention des diarrhées associées aux antibiotiques National library of medicine[consulté le 11 janvier 2021]
L'équipe rédactrice Guty

Nos articles sont écrits et validés par des médecins, des diététiciens, des psychologues et des chercheurs qui vous aident à comprendre facilement les troubles gastro-intestinaux. Toutes les informations présentes dans nos articles sont référencées scientifiquement.

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